FORT MYERS, Flórida – No domingo de manhã, várias dezenas de idosos entraram em uma igreja destruída em Fort Myers, não muito longe de onde o furacão Ian atingiu a terra alguns dias antes.

Do lado de fora havia um jipe ​​capotado e lixeiras explodidas em uma fileira de árvores. Um shopping center próximo e um parque de trailers estavam em ruínas. Linhas de energia balançavam sobre uma estrada que levava à Ilha Sanibel, cortada por uma ponte destruída.

Pisos encharcados e buracos no telhado foram encontrados sob a torre caída da igreja Batista do Sudoeste. Páginas da Bíblia espalhadas para secar. Na capela, os deslocados dormiam em camas improvisadas feitas de cadeiras e água fervente com queimadores de propano.

A igreja insistiu em realizar um culto – mesmo que tivesse que ser realizado do lado de fora – para uma comunidade vulnerável atingida por um raio por perda e trauma.

Quando chegaram, os aposentados, em sua maioria de cabelos brancos, trocaram abraços e lágrimas, felizes por encontrar consolo e compreensão do desastre ao seu redor.

“É terrível. Perdemos tudo”, disse Emery Lewis, 78, cuja casa foi destruída. “Temos sorte que este pastor está nos deixando ficar aqui.”

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Todo mundo veio com suas próprias histórias e eles derramaram.

Greg Wathan, 62, deixou sua casa de um andar para fugir em seu caminhão, mas foi cortado pela tempestade. Quando ela subiu, ele subiu na traseira de sua caminhonete.

Em um ponto ele viu uma mulher idosa lutando sendo empurrada pela corrente. Ele poderia estender a mão e puxá-la para dentro. “Eu não sei como ela aguentou”, disse ele.

Mas ele não tinha certeza se eles sobreviveriam.

“Eu posso não passar por isso”, ele lembrou enquanto pensava e seus olhos lacrimejaram.

Adelgarde Frazee, 82, disse que estava entre os que se refugiaram na igreja da tempestade. Ela saiu para tirar uma foto das águas furiosas e viu as ondas quase matarem um homem que estava tentando fugir em seu jipe.

“Ele quebrou o para-brisa e o jogou para fora. E ele flutuou para baixo. Ele lutou contra a corrente. Ele estava tentando chegar aos degraus da igreja”, disse ela.

Sally Cole, 79, disse que ela e sua família estavam desesperadamente arrumando as malas em seu bairro antes que um parente os puxasse para o caminhão através de fortes correntes enquanto seu neto se agarrava a eles.

“Acabamos de desembarcar. Apenas um pouco”, disse ela.

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O pastor assistente Stephen Kasten disse que pediu que seu rebanho evacuasse, mas alguns se sentiram seguros na igreja, que fica um pouco mais alta que as terras ao redor.

“Eu disse: ‘Por favor, fuja. Por favor vá.’ Mas eles preferem estar lá”, disse ele.

A igreja, cuja população de pássaros da neve significa que a frequência cai de cerca de 350 para 120 durante os meses de verão, é um importante centro comunitário para os aposentados e idosos que definem a área de Fort Myers, disseram castas e membros.

A tempestade atingiu enquanto a igreja trabalhava para se recuperar das dificuldades financeiras causadas pela pandemia do COVID-19, que impactou a participação. Eles tinham acabado de instalar nova iluminação e som. Quando Ian atacou, o campanário foi derrubado e um buraco foi aberto no telhado. Paredes e tapetes teriam que ser arrancados.

“Todos os escritórios, tudo, está devastado”, disse ele.

A igreja é segurada, mas com uma franquia de $ 50.000. Isso já recebeu um impulso depois que um doador aleatório da Louisiana apareceu e deu à igreja US $ 10.000.

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Quando o culto de domingo começou, um sol quente da Flórida se aquecendo, Kasten disse ao pequeno rebanho que não era coincidência que seu violão e a Bíblia estivessem secos.

Eles comungaram e cantaram canções – incluindo “Count Your Blessings”.

O pai de Kasten, Bob, o pastor sênior, ofereceu palavras de conforto e incentivou as pessoas a permanecerem em sua fé. Ele disse que Deus protegeu aqueles que se abrigaram na igreja: “Era quase como a arca”, disse ele.

O campanário havia sido danificado em um furacão anterior – e depois reconstruído para resistir a uma tempestade. “Acho que não vamos reconstruí-lo”, acrescentou.

Depois, aqueles que se abrigaram na igreja – como muitos dos moradores da cidade deslocados pelo furacão – se perguntaram o que viria a seguir.

“Vamos ficar aqui por um tempo. Mas meu filho está a caminho”, disse Geary Flener, 86. Ele e sua esposa Charlene, 65, viram seu trailer danificado nas proximidades sob a ira de Ian.

A maioria estava apenas grata por estar viva.

“É um agradecimento por estarmos aqui”, disse Jane Compton, 77. “Temos muita sorte.”

Chris Kenning é um escritor de notícias nacionais. Entre em contato com ele em kenning@usatoday.com e no Twitter @chris_kenning.

By Ortega

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