RIDGELAND, SC (AP) – Rory McIlroy encerrou sua marcha firme de volta ao número 1 do mundo no domingo com uma explosão explosiva de três birdies no final da rodada para afastar Kurt Kitayama e vencer a CJ Cup na Carolina do Sul.
Empatado com Kitayama e faltando cinco buracos em Congaree, McIlroy fez três birdies seguidos para assumir o controle e terminou com dois bogeys, apenas o suficiente para estragar o momento. Ele terminou com um 4 abaixo de 67 para uma vitória de um tiro.
McIlroy, que terminou 17 abaixo de 267, foi sua 23ª vitória no PGA Tour e 31ª em todo o mundo.
Foi sua nona vez para alcançar o número 1 do mundo, atrás de Tiger Woods e Greg Norman (ambos 11) para liderar o ranking mais vezes.
Isso não foi menos especial, e ficou claro quando a voz de McIlroy engasgou levemente com a emoção após sua vitória.
“Trabalhei muito nos últimos 12 meses para voltar a este lugar”, disse McIlroy. “Sinto que estou gostando do jogo como nunca antes. Joguei com essa alegria e isso definitivamente se mostrou nos últimos meses.
“Esta é uma grande conquista. Estou muito orgulhoso de mim mesmo agora.”
Isso parecia que ia demorar muito.
Ele ganhou a CJ Cup pelo segundo ano consecutivo. O torneio com sede na Coreia do Sul foi realizado em Las Vegas no ano passado, quando McIlroy era o número 14 do mundo. Assim começou sua escalada de volta ao número 1, com vitórias no Canadian Open e Tour Championship para ganhar a FedEx Cup e com a ajuda de Scottie Scheffler se refrescando de seu trecho quente no Masters.
McIlroy era o número 1 quando o golfe fechou por três meses no início da pandemia do COVID-19 e perdeu o ranking para Jon Rahm quando o espanhol venceu o Memorial em meados de julho de 2020.
Scheffler acabou no meio-campo em Congaree, o que significa que McIlroy poderia ter terminado em segundo e ainda recuperado o primeiro lugar. Ele queria o troféu e foi um trabalho mais difícil do que ele imaginava.
McIlroy assumiu a liderança de um tiro na rodada final e nunca caiu, embora não tenha sido fácil até chegar ao 18º green.
Rahm, que teve uma vitória no Aberto da Espanha, empatou três vezes no início enquanto jogava no grupo à sua frente. Rahm ainda estava na mistura até que seu drive shot no longo par-3 14º pegou um lie plugado na frente do bunker, resultando em um bogey.
Ele terminou em quarto lugar aos 69.
Corey Conners de Listowel, Ontário, terminou em 23º com 6 empatados. Adam Hadwin de Abbotsford, BC terminou empatado em 49º com paridade.
A verdadeira ameaça era Kitayama, tricampeão jogando na Ásia e na Europa. O californiano de 29 anos superou um déficit inicial de duas tacadas e empatou na liderança até que McIlroy assumiu no dia 14 com um birdie de 15 pés.
No dia 15 para 348 jardas, Kitayama dirigiu o green para 45 pés e McIlroy estava em um bunker. McIlroy disparou para 5 pés e converteu o birdie enquanto Kitayama carregou seu putt 6 pés além da taça e errou para se contentar com o par.
McIlroy selou efetivamente com um birdie de 20 pés no dia 16, embora houvesse um momento nervoso no final. Com uma vantagem de duas tacadas no último buraco, McIlroy acertou seu longo birdie putt com cerca de 8 pés de largura e Kitayama tinha pouco menos de 20 pés para birdie.
Ambos erraram, e McIlroy sorriu com satisfação e alívio.
Kitayama jogou sem bogey e terminou com um 67 em seu terceiro vice-campeonato desde que ingressou no PGA Tour no ano passado, atrás de McIlroy, Xander Schauffele na Escócia e Rahm no México. Ele ganhou US $ 1.134.000.
“Este é um grupo difícil de bater”, disse Kitayama. “Eu só tenho que continuar melhorando”
KH Lee teve um 68 e terminou em terceiro, com Rahm e Tommy Fleetwood (65) outro tiro atrás.
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Doug Ferguson, Associated Press

By Ortega

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